Тигренок



Давным-давно в далекой-далекой стране у самых Синих гор жил маленький полосатый тигренок. Он был весь полосатый: от носа до хвоста. Тигренок часто играл со своим полосатым хвостом, гонялся за бабочками, сбивал лапой цветы и листья. Это забавляло его. И все было бы хорошо, если бы тигренок не был таким трусливым. Он боялся уходить далеко от своей пещеры, боялся зверей, птиц, лесных духов. Тигренок мечтал, что когда он вырастет, он будет самым смелым тигром у Синих гор.
Шло время, тигренок подрастал, подрастали и его полоски, от кончика носа до самого кончика хвоста.
Шло время, тигренок подрастал, подрастали и его полоски, от кончика носа до самого кончика хвоста. Он очень гордился своими черно-рыжими полосками! Ну, какой же, уважающий себя тигр, будет ходить без таких полосок? Вот только смелость, почему-то, расти не хотела! Никак! Он по- ' прежнему оставался в душе маленьким трусишкой. Это очень огорчало тигренка. Он отчаянно хотел стать самым смелым из всех тигров, что жили у Синих гор.
Однажды, погнавшись за красивой бабочкой, он незаметно для себя, оказался слишком далеко от своей пещеры. Так далеко тигренок еще никогда не уходил. Вокруг стояли высокие деревья, из-за которых не видно было родной пещеры. Летали странные птицы, и что-то кричали ему, возможно, даже, что-то обидное. Он не понимал их языка и это пугало еще больше. Были слышны какие-то новые звуки. Тигренок растерянно сел на свой красивый полосатый хвост. Передние лапы разъехались в разные стороны, но он этого даже не заметил. Он не знал куда идти. Он просто заблудился! Первый раз в жизни. Каждый резкий звук заставлял тигренка вздрагивать и сжиматься в комочек, а страх все сильнее сжимал его маленькое сердечко.
Из-за куста выскочил какой-то страшный и непонятный зверь с длинными ушами и совсем без полосок. Увидев тигренка, он замер, как вкопанный, удивленно рассматривая его странными, косящими глазами. От неожиданности тигренок рыкнул, скорее от испуга, чем от удивления и быстро подтянул к себе лапы. Странный зверь без полосок высоко подпрыгнул и исчез за кустом. Это удивило тигренка. Он рыкнул еще пару раз. Так, на всякий случай. Наступила тишина. Все вокруг замерло. Только какая-то нахальная птица, с длинным хвостом, усевшись на ветке неподалеку, продолжала возмущенно что-то выговаривать тигренку. Он ничего не понял. Поэтому попробовал зарычать на нее, как можно страшнее. Подействовало. Едва не свалившись с ветки от неожиданности, нахальная птица, отчаянно стрекоча, спешно улетела. Теперь ничего не нарушало тишины, кроме стрекота кузнечиков.
Задумчиво почесав полосатой лапой, которая почему-то стала мокрой, за ухом, тигренок несколько минут поразмышлял и пришел к выводу, что и птица, и странный длинноухий зверь испугались его рычания.
— Значит, есть еще трусливее меня!? — подумал тигренок, — Все разбежались и попрятались, когда я зарычал!
Это ему очень понравилось и придало немного смелости. Он хотел еще немного порычать, но передумал. Вдруг услышит кто-нибудь, действительно страшный, сильный и смелый!
Снова вернулись мысли о родной и уютной пещере. Но где она? В какую сторону идти? Чутко прислушиваясь к тишине, полосатый тигренок положил голову на вытянутые лапы и затосковал. Он не знал, что делать.
Темнота застала его далеко в лесу. Уставший и голодный, тигренок задремал под корнями упавшего дерева. Конечно, это была не пещера, в которой он жил. Но все же, что-то похожее.
Ночь прошла беспокойно. Тигренок все время вздрагивал от незнакомых звуков и запахов. Все сильнее ощущался голод. Но рядом с ним не было мамы, а сам он охотиться, еще не научился. Делать было нечего и с рассветом, вздрагивая от каждого резкого звука, тигренок пошел искать еду. Или, если получится, на свою первую охоту. На бабочек он уже не обращал внимания.
Несколько дней, проведенных в лесу, не прошли даром. Постепенно тигренок учился охотиться. Не все еще получалось, как надо. Но первые охотничьи трофеи кое-как утоляли голод и прибавляли уверенности. Он уже не вздрагивал от каждого шороха или криков птиц. Он учился не только смотреть, но и слушать. Оказалось, что это довольно интересное и полезное умение — "видеть" ушами. Только что тигренок поймал и съел странного длинноухого зверя без полосок. Он даже немного загордился от того, какой он стал ловкий и… смелый. Совсем не испугался, когда этот зверь выскочил на него из-за куста. Ну или… почти не испугался. Скользя между кустов и деревьев легкой полосатой тенью, он иногда даже совсем забывал бояться. Все мы устаем от слишком долгого страха и… перестаем бояться. Со временем…

На поляне сидел лесовичок. Он был небольшого роста, с лохматой бородой и всклоченной шевелюрой. Две шустрые белки приводили в порядок его прическу и одежду. Он только что вылез из дупла, где отдыхал. Смотрел на солнышко и жмурился от удовольствия. Все в его лесу было в порядке. Никто не творил безобразий, все жители леса занимались своими делами и не доставляли особых хлопот хозяину леса.
Тигренок затаился за кустом и смотрел на белок. Снова хотелось есть. За дни, проведенные в лесу, тигренок понял, что его добычей может быть кто угодно, если он меньше ростом. Белки были меньше. И он прыгнул. Пытаясь накрыть лапами сразу обеих, он слегка промахнулся. Белки отлетели в сторону и тут же взлетели на дерево. Лесовичок же не успел ничего понять. Все лесовики волшебники и маги. Мы-то это знаем. Но этого совсем не знал тигренок. Поэтому, недолго думая, он прыгнул на лесовичка и прижал его к земле лапой. Тигренок был больше! Но тут уже осерчал лесовичок. Так с ним еще никто не обращался!
— Ах ты, маленький полосатый нахаленок! — возмутился лесовичок, — так тебя
учили уважать старших? Тигренок растерялся.
-Ты кто? — удивленно спросил он, — Откуда ты знаешь тигриный язык? У тебя
же нет полосок. Значит ты не тигр!
-Кто я? — опешил лесовичок, — Я… я… я — хозяин этого леса! Морок! Твоя
полосатая мама это хорошо знает! И всегда уважительно ко мне относилась.
-А ты не врешь? Моя мама уважает только тигров! А ты — не тигр! У тебя нет
таких красивых черно-рыжих полосок, как у меня! — гордо осмотрел себя
тигренок. — Моя мама не может уважать тебя! Значит ты все врешь! — Увлеченный спором, он начисто забыл о страхе и продолжал держать лапой лесовичка.
-Ах, ты!… — от возмущения и обиды Морок не мог даже слов подобрать, — Ну, погоди!!!
Под лапой тигренка вдруг, вместо лесовичка, оказалась сухая ветка. Она хрустнула и больно уколола тигренку лапу. А Морок уже стоял на пеньке и что-то шептал. Тигренок не понял ни одного слова. Дальше началось совсем непонятное. Одежда Морока покрылась черно-рыжими полосками. Тигренок глянул на себя и обомлел. Его красивые черно-рыжие полоски… исчезли! Теперь его шкура была непонятного грязновато-бурого цвета.
— Ну? Кто из нас теперь тигр? Ты или я? — ехидно спросил лесовичок и… исчез!
Несколько минут тигренок не мог прийти в себя от удивления и обиды. А тут еще белки стали швыряться в него, чем попало, что еще больше испортило ему настроение. Снова захотелось домой. К маме!!!
Сидя в дупле, Морок фыркал и кипел от возмущения. Это надо же! Какой-то полосатый котенок имел наглость обозвать его вруном! Его! Морока! Хозяина леса! Да еще и лапой придавил! До сих пор никто не отваживался на это. Но ничего, он научит этого маленького невежу почтению к своей персоне! Поворчав еще с полчаса, он снова улегся спать. Заниматься сегодня чем-то в лесу расхотелось. Настроение было безнадежно испорчено… Белки тоже оставили тигренка в покое и отправились по своим делам.
К концу дня тигренок неожиданно оказался на опушке леса, откуда увидел свою пещеру. Радостно подпрыгнув на месте, он припустил домой и… внезапно остановился. Он вдруг вспомнил, что теперь он непонятно кто. Без своих красивых черно-рыжих полосок, он — не тигр! Кому он теперь такой нужен? Все станут смеяться над ним и обижать. Все равно прогонят, чтобы не позорил тигриный род! Лучше уж вернуться в лес и умереть там. Он повернул к лесу и, поминутно оглядываясь и вздыхая, побрел прочь от своего дома. Для себя он решил, что больше никогда не вернется сюда…

Он лежал в засаде ожидая свой обед, когда за кустами промелькнула рыжая тень. Тигренок насторожился. С тех пор, как он лишился своих чудесных
полосок, обидев лесовичка Морока, ему постоянно приходилось прятаться от зверей и птиц. Охотиться он уже научился достаточно хорошо, поэтому голод его не тревожил. Он понемногу стал понимать язык других зверей и птиц. Научился по звукам "видеть" то, что не видели его глаза. Правда, еще не совсем хорошо. Шерсть его стала светлее, но новых полосок на ней так и не появилось.
Снова мелькнуло за кустами и замерло рыжее пятно. Осторожно выглянув из своей засады, тигренок даже пасть раскрыл от удивления. Рядом сидела маленькая тигрица и растерянно оглядывалась по сторонам. Она была, явно, расстроена. Тигренок даже дышать перестал, боясь быть обнаруженным. С какой тоской и завистью он смотрел на рыжие и черные полоски, украшающие шкуру незнакомки! Ему бы такие!!!
В стороне послышался легкий шум. Тигрица напряженно смотрела в ту сторону. Тигренок уже достаточно хорошо освоился в лесу, чтобы определить, что идут какие-то крупные звери.
На противоположном конце поляны зашевелились и раздвинулись кусты. Вышли два волка. Тигрица ощетинилась и прижалась к земле. Волки были крупнее нее, но не спешили нападать. Они медленно приближались, не издавая ни звука. Тигрица попыталась угрожающе рычать, но у нее это получилось не слишком грозно. Волки стали заходить с двух сторон. Тигренок не знал, что делать. Ему было очень страшно. Но что-то держало его на месте и мешало потихоньку улизнуть. Его тело сжалось, как пружина, а в глотке замерло, готовое в любой момент вырваться наружу, грозное рычание, которому он уже немного научился.
Волки одновременно бросились на свою жертву. Один тут же отлетел в сторону с распоротой острыми когтями мордой. Кровь заливала ему глаза. На некоторое время он стал не опасен. Но второй волк сумел увернуться и уже готов был вонзить свои огромные клыки в маленькую тигрицу.
Два тела одновременно мелькнули в воздухе и перед опешившим волком, вместо тигрицы, оказался наш тигренок. Он, конечно, был меньше волка, но крупнее тигрицы, которая сейчас находилась там, где только что прятался тигренок. Рычание, в котором смешались ярость и отчаянная решимость, разорвало тишину притихшего леса. Волк попятился от непонятного зверя. Таких зверей ему видеть еще не доводилось, а как известно, непонятное всегда пугает. От этого зверя веяло опасностью. Ничего не соображая, тигренок прыгнул. Прямо на волка. Отточенные когти впились в спину и морду противника, а острые клыки — в загривок. Взвизгнув от неожиданности и острой боли, волк бросился наутек, оставляя на когтях тигренка клочья шерсти и шкуры. Первый волк сбежал еще раньше.
Находясь под впечатлением победы, хотя и неожиданной, тигренок гордо пошел назад. Он только что, с удивлением, понял, что может победить даже того, кто больше него и сильнее! Это и удивляло и радовало. Но на полпути он остановился. Снова вспомнилось, что у него нет его прекрасных черно-рыжих полосок! Как он теперь сможет подойти к такой красивой и смелой тигрице? В таком-то виде! В растерянности он сел на землю, не зная, что делать дальше.
Тигрица еще не успела прийти в себя от удивления, настолько быстро все произошло.
— Откуда появился этот смелый защитник? Кто он? А как он рычал!!! А как он бросился на этого здорового волка!!! Одним прыжком всех разогнал! Вот бы мне такого друга! — быстро мелькали мысли в ее голове.
Непонятно было только две вещи. Похож на тигра, но совсем нет черно-рыжих полосок, без которых не ходит ни один, даже самый маленький, тигренок. И почему он вдруг остановился и не идет дальше?
— Наверное, я ему не понравилась! — огорченно подумала тигрица, — Он такой смелый и сильный! А я — трусишка! Он не захочет дружить со мной! Ну, и ладно! — Огорченно вздохнув, она встала и пошла в другую сторону.
Тигренок слышал, как ушла тигрица. Даже не поблагодарила! Стало обидно. Радость победы куда-то исчезла.
— Я ей не понравился! Да и кому может понравиться трус, который сидел в кустах, пока ему не прыгнули на голову! Потому и выскочил, с перепугу! Ничего хорошего! Даже полоски свои и те потерял! Кто я теперь? Уж лучше бы волки меня разорвали на части! -думал тигренок.
Отойдя от места схватки, тигрица остановилась. Где-то по-прежнему бродили волки. Очередная встреча с ними могла быть и не такой удачной. Стало страшно и тоскливо. В растерянности она остановилась.
— Лучше уж буду держаться поближе к моему спасителю, — решила она, — даже если и прогонит. К нему не посмеют лезть! Он такой сильный и смелый! Спас же он меня сейчас! Значит и в другой раз не даст в обиду.
Приняв такое решение, она развернулась и решительно направилась в ту сторону, где продолжал сидеть тигренок без полосок.
Тигренок насторожился. Он вновь услышал мягкие шаги. Так ходить умеют только кошки… Не может быть! На поляну снова вышла тигрица и легла неподалеку. Оба молчали. Каждый боялся начать разговор. С безразличным видом, тигренок тоже улегся на землю, делая вид, что ему совсем не интересно, что кто-то его украдкой разглядывает.
— Будь что будет! — обречено решил он.
Вездесущие сороки, перебивая друг друга, докладывали Мороку о схватке тигрят с волками. Волки досаждали лесовичку уже не в первый раз. Они нарушали покой и порядок в его лесу. Придут, нахулиганят, а ему снова порядок наводить! Морок был уже стар. Следить за порядком в лесу ему становилось все труднее. Помощников, на которых можно было бы положиться, не было. Сам за всем следить не успевал. Потому и докладывали обо всех новостях ему сороки. Он все реже стал появляться в своих владениях. Больше отдыхал. Но этот случай был особый. Морок хорошо помнил глупого тигренка, у которого он забрал черно-рыжие полоски, которыми тот так гордился. Поделом! Заслужил!
Морок из-за веток наблюдал за тигрятами. Что-то было не так. Лесовичок слишком много повидал в жизни, чтобы понять это с первого взгляда. Сделавшись невидимым, как умеют это делать все лесовики и домовые, он спустился вниз и неслышно подошел к тигренку. Увидев взгляд, которым тот смотрел исподтишка на тигрицу, Морок все понял. Понял то, что еще не поняли сами тигрята. Усмехнувшись, он провел рукой над тигренком и снова влез на дерево.
— Заслужил! Пусть порадуется, нахаленок… -добродушно пробормотал он.
Тигрица удивленно подняла голову. Села. Происходило что-то совершенно непонятное! Ее спаситель превращался в настоящего тигра! На глазах изменялся цвет его шкуры! Она стала ярко-рыжей. А вот и черные полоски разбежались от кончика носа до самого кончика хвоста! Тигрица была восхищена. Какой красавец!!! Все ее тело вытянулось в сторону тигренка. Не заметить этого тигренок, конечно же, не мог. Он медленно приподнял голову и увидел свои лапы. Они были… полосатыми! Ярко-рыжие, с черным! Боясь поверить в чудо, он осторожно повернул голову. Да!!! Он снова, весь, от носа до кончика хвоста был покрыт такими родными черно-рыжими полосками!!! Ничего не соображая от счастья, он в два прыжка оказался возле тигрицы и… сел, не зная, что делать дальше. Зато она знала… Ее никто не учил этому… Она просто знала… Мягко ступая, она подошла к тигренку, потерлась об него и… улеглась рядом. Она была счастлива. Слегка подумав и, озадаченно почесав нос, тигренок последовал ее примеру. Он никого не боялся сейчас и готов был сразиться хоть со стаей волков, посмей они обидеть его новую подружку.
Морок довольно улыбнулся и отправился восвояси. Дело было сделано. Порядок восстановлен. Он любил свой лес. Любил его жителей. По большому счету, он всегда был добрым магом. Что бы там ни говорили про лесовиков.

В заботах и хлопотах незаметно пролетел год. Тигренок и тигрица теперь всегда были вместе. Им было хорошо вдвоем. В лесу все давно привыкли, что они никогда не разлучаются. А вездесущие и все знающие сороки рассказали и историю тигрицы. Она была из соседнего леса. Сюда попала, спасаясь от волков, которые погнались за ней, когда она играла вдалеке от дома. Волки время от времени появлялись во всех окрестных лесах. Кроме неприятностей от них ничего не было. Их не любил никто.
Лесовичка разбудил шум снаружи. Суетливые белки и, вечно стрекочущие сороки звали его. Явно, что-то случилось.
Волки! Целая стая пришла в лес. Морок моментально оказался на месте. Звери попрятались. Здесь уже собрались духи леса, но они не могли помешать волчьей стае. Лесовичок тоже был слишком стар, чтобы справиться с целой стаей. Одному-двум он еще мог накрутить хвосты, но справиться со стаей… Морок помрачнел. Он беспомощно смотрел, как неслышными тенями входят в его лес волки.
Две полосатые кошки появились бесшумно, как призраки. Тигрица спокойно села чуть в сторонке и любовалась грациозно идущим на стаю другом. Это был бывший тигренок, выросший и сильный. В присутствии своей подруги он не боялся никого на свете.
Вожак стаи медленно двинулся навстречу тигренку. Это он, в свое время, гнался за маленькой тигрицей. Тигренок узнал его сразу. Но вожак стаи не узнал тигренка, потому что никогда не видел его полосатым. Несколько волков стали приближаться к тигренку с разных сторон, пытаясь взять его в кольцо. Вожак бросился вперед и тут же отлетел в сторону, сбитый одним ударом мощной лапы. По лесу прокатился грозный рев. Вожак замер, боясь даже шелохнуться… Старый страх сковал его. Он узнал этот рев, ставший еще более грозным. Зачем только он привел стаю в этот лес? Но остальные волки и не думали отступать. Вся стая кинулась на тигренка. Замелькали зубы, лапы и хвосты. Шерсть и клочья шкур полетели в разные стороны… Кто-то уже пытался спрятаться в кустах, чтобы зализать раны… Вожак незаметно отползал подальше в сторону…
Тигренок был великолепен! Когда два волка одновременно бросились на него с разных сторон, но едва не стукнулись лбами, так как тигренок уже был на новом месте. Там, где его совсем не ждали. Еще несколько волков разлетелось в разные стороны.
Тигрица лишь изредка вмешивалась, награждая ударами лап тех, кто наивно считал ее более легкой добычей. Она не забыла эту стаю. Теперь и они ее будут помнить!
Морок видел, как остатки волчьей стаи бежали с поля боя. Тигренок, широко расставив лапы, поднял голову и его рев полетел вслед убегавшим волкам. Это только добавило им скорости.
Прошло несколько лет. Бывший маленький тигренок стал настоящим тигром. Большим, сильным, ловким и смелым. У них с тигрицей подрастали тигрята. Такие же любопытные и непоседливые, как и их родители когда-то. Такие же полосатые, от любопытных носов и до кончиков хвостов. Морок с удовольствием наблюдал за их шалостями. Теперь он мог быть спокойным. Тигренок, точнее — Тигр, позаботится о жителях леса, который стал его домом. Волки сюда не вернутся. Да и никто другой не рискнет нарушить покой дома самого смелого тигра у самых Синих гор.

Морок сидел на поваленном недавней бурей дереве и грустно смотрел на свой лес… Он помнил этот лес таким, каким он был много столетий назад… Тогда и он был молодым и озорным, охочим до всяких шалостей. Шалопаем, одним словом! Он печально улыбнулся… Хорошее было время!
Его воспоминания прервал легкий толчок в спину и тут же к нему на колени легла большая тигриная голова…
— Наконец-то я нашел тебя, Хозяин! — виновато глядя в глаза, сказал Тигр, — Прости меня!
— А, это ты, нахаленок! — улыбнулся Морок, — Да ладно! Я давно уже простил тебя, ведь ты был тогда маленьким и глупым котенком.
— Правда? — просиял Тигр, — Скажи, чем я могу тебе помочь? Ты такой грустный и печальный… Кто тебя обидел? Я ему голову оторву!
— Нет! Ты стал еще глупее, чем был, — невольно рассмеялся Морок, — Еще никому не удавалось оторвать голову Времени! Или, даже, поколотить его… Постарел я, Тигренок! — вздохнул маг, — время мое кончается…
— Как это "кончается"? — удивился Тигр, — Ты же был ВСЕГДА! Так все говорят.
— Нет, не всегда… Просто я очень долго живу. Но даже самая долгая жизнь когда-нибудь кончается…
— Нет! Так нечестно! — обиделся Тигр — Мы с тобой только подружились, а ты говоришь, что твоя жизнь кончается!
— Ох! — рассмеялся Морок — Ты еще глупее, чем я думал… Я еще не умираю, просто стал слишком стар… Силы уже не те… Ты бы лучше наведался к себе домой, сколько лет уж не был там!
— Зачем? — искренне удивился Тигр — Мне и здесь хорошо! Мой дом теперь здесь!
— Запомни! — осерчал лесовик — Никогда не забывай место, где ты родился и где жили твои предки! Иначе ты — НИКТО! Да что с тобой разговаривать! Ты так и остался глупым и самонадеянным котенком! Прощай!
И Морок снова исчез…

Старая тигрица лежала у входа в пещеру и смотрела в сторону леса. Ее, когда-то великолепная, шерсть потускнела, а зеленые глаза потеряли былой блеск. Рядом с ней гонялся за бабочками маленький тигренок, весь, от кончика носа, до самого кончика хвоста покрытый ярко-рыжими и черными полосками. Он так напоминал своего старшего брата, который пропал много лет назад! Те же повадки. Последнее время старая тигрица только из-за него и держалась. Если бы не он, то она бы уже давно ушла в Долину покоя, куда уходят все тигры страны Синих гор, когда их настигает старость.
— Мама! — голос тигренка звенел от возбуждения, — К нам идет большой чужой тигр!
— Где? Какой такой чужой тигр? — приподняла голову тигрица, — я плохо вижу…
— Да вон там! Где лес! Можно я его встречу?
— Ох и непоседа! — притворно проворчала мать, — Ладно уж, беги. Только будь повежливей и не донимай гостя вопросами. — и уже вполголоса добавила -Выдумщик!
Тигр стоял на опушке леса и смотрел туда, где он когда-то родился. Какие-то новые, совсем незнакомые, чувства бередили его душу. Он не мог понять что с ним происходит… Эти чувства будоражили и… немного пугали…-Родина! Наверное именно об этом и говорил ему старый маг леса… Неизвестно, сколько бы еще он так стоял, если бы не заметил, летящий в его сторону, пушистый рыже-черный клубок.
— Здравствуйте! Вы кто? Вы к кому? Вы откуда? А Вы к нам надолго? А Вы любите играть с бабочками? А Вы Чужой тигр? А зачем Вы к нам пришли? А Вы будете со мной дружить? А Вы знаете мою маму? А у вас есть тигрята? А Вы умеете охотиться?…
От такого натиска Тигр даже опешил. Этот рыже-черный "почемучка" кого-то ему смутно напоминал. Он только никак не мог вспомнить кого…
— А ты кто? — перебил он тигренка, — Где твой дом и кто твоя мама?
— Я — тигренок! — с гордостью ответил тот, — когда я вырасту, то стану самым-самым сильным и смелым тигром!!! Как мой старший брат!
— А кто твой старший брат? И кто твоя мама?
— Мой брат ушел из дома и не вернулся, потому что он стал самым сильным и смелым. Я, когда подрасту, найду его и мы будем вместе с ним самые сильные и смелые! А моя мама вон там, лежит у пещеры… — кивнул тигренок и доверительно добавил, — она думает, что мой брат умер и поэтому часто плачет. Но я знаю, что он стал самым сильным и смелым и поэтому не приходит домой.
Дальше Тигр уже ничего не слышал… Он во все глаза смотрел туда, куда показал тигренок… На свою родную пещеру!!! Так вот кого ему напомнил этот тигренок! Его самого! Это что же получается? Значит этот… полосатый шустрик — его младший брат??? Земля закачалась под Тигром, глаза заволокло туманом, а дышать стало непривычно трудно… Значит мать до сих пор плачет о нем? Значит она его по прежнему любит!!!
— МАМА!!!
Скорее чутьем, чем зрением, он отыскал своего братишку и, схватив его зубами за загривок, оторвал от земли. Бережно держа свою ношу, он огромными прыжками устремился к пещере, где так долго его оплакивает мать…
Длиннохвостая сорока сидела на ветке и докладывала Мороку о том, что старая тигрица и Тигр приглашают мага в гости. А еще сорока сообщила, что старая тигрица по секрету просила ее привести к ней молодую тигрицу с тигрятами.
Задумался Морок. Никто и никогда еще не приглашал его в гости… Такого он не припоминал. Боялись? -да! Уважали? -да! Просили? -да! Но чтобы… в гости??? Нет! Такого еще не бывало!
— Ладно… Лети и скажи молодой тигрице, чтобы шла с тигрятами к бабушке… А я остаюсь…
Веселый переполох царил у старой пещеры. За тигрятами невозможно было уследить. Они всюду совали свои любопытные носы. Им все нужно было попробовать, если не на зуб, то хотя бы лапой. Не обходилось и без приключений. Так один из тигрят прибежал к бабушке с тремя иглами дикобраза в мордочке. Он решил поиграть с сердитым и вечно озабоченным соседом бабушки… Тот играть не умел или не хотел…
Младший братишка Тигра, на правах старшего и хозяина, постоянно выступал зачинщиком различных проказ. Его не останавливало ни грозное рычание брата, ни шлепки и покусывания матери. Он был на седьмом тигрином (естественно, рыже-черно-полосатом) небе от счастья, потому что вернулся его старший брат, именно такой, каким он себе его и представлял. А тут еще и племянники оказались кстати! Такие же задиры и непоседы! Ну чем не счастье? Да по сравнению с этим, никакие окрики и шлепки не могли даже затуманить его счастья! Да ради этого он готов был добровольно получать трепку по три раза в день!
Старая тигрица не могла налюбоваться на старшего сына и его подругу, но… это было сущим пустяком по сравнению с тем, что она чувствовала, глядя на внуков. Она готова была простить им все! Любую шалость. Ее шлепки были больше похожи на ласку, чем на наказание. Несколько раз перепало от нее и сыну за… чрезмерную строгость к малышам. Им позволялось все! Мать заметно поправлялась, создавалось впечатление, что для нее время пошло назад. С каждым днем ее шерсть становилась все шелковистее, а цвет черно-рыжих полос все ярче. Глаза ожили первыми. Она становилась моложе.
Однажды утром, Тигр подошел к матери и о чем-то тихо с ней заговорил. Мать внимательно посмотрела на него и также тихо ответила:
— Ты стал не только сильным и смелым, но и мудрым! Сделай это…

Тигр бежал уже много часов, но совсем не чувствовал усталости. Ему предстояла нелегкая задача. Попробуй-ка обежать все соседние леса, в поисках того, чего никогда не видел…
Сладко потягиваясь, молодая тигрица вышла из пещеры, заранее готовясь к очередным проказам тигрят и напускной строгости Тигра. Но, странно… Черно-рыжие малыши носились по всей округе в поисках очередных приключений и шлепков, а Тигра нигде не было видно.
— Наверное, пошел на охоту… — подумала тигрица. Тигр частенько уходил охотиться ночью, никого не предупреждая, поэтому его отсутствие не особенно встревожило его подругу. Он для нее был символом силы и бесстрашия. Да и что могло с ним случиться? Поэтому она улеглась у пещеры и начала старательно вылизывать свою шкуру, с такими прекрасными черно-рыжими полосками, сладко жмурясь от удовольствия.
Мягко ступая, из зарослей вышла старая тигрица, держа в зубах добычу. Пушистые рыжие комочки тут же помчались к бабушке, пытаясь отобрать у нее ношу. Эта веселая игра нравилась и бабушке, и тигрятам, и молодой маме.
Ближе к полудню молодой тигренок подошел к бабушке и спросил
— А где мой старший брат? А куда он пошел? А почему он не взял меня с собой? А когда он вернется? А он теперь всегда будет жить с нами?
— Тихо, непоседа! — прервала тигрица водопад вопросов, — Вернется твой брат. Когда — не знаю, потому что он уже большой тигр и может ходить там, где ему вздумается, не спрашивая разрешения. Вернется, когда сделает свои дела…
— А какие дела? А это надолго? А это далеко?
— Не знаю. Вернется, когда захочет. Он уже большой.
— А я скоро стану большим? А тогда я тоже смогу ходить куда хочу? А ты меня тоже будешь ждать? А малыши тоже вырастут? А мы с ними вместе будем уходить куда захотим?
— Сначала подрастите, а потом и поговорим. — ответила тигрица и пошла отдыхать в пещеру. Она боялась проговориться об истинной причине отсутствия старшего сына…
Прошло три дня с тех пор, как ушел тигр. Молодая тигрица была в недоумении от столь длительного отсутствия своего друга. Она видела, что старая тигрица ведет себя довольно спокойно и из этого сделала вывод, что та что-то знает. Но подойти и спросить не решалась. Если сама не говорит, то значит так надо. Тигрята продолжали резвиться и лишь изредка подбегали с вопросами. С вопросами, на которые мама не знала ответа…
Поздно вечером к пещере неслышно подошли три усталые тени. Но, как ни тихо они шли, старая тигрица услышала их шаги еще задолго до этого. Она сама встретила гостей и присоединилась к ним, показывая дорогу к дальней пещере. В свою пещеру она вернулась через час. Неслышно скользнув к малышам, она осторожно улеглась рядом с ними и забылась счастливым чутким сном. Ее старший сын сделал то, что хотел…
Подняв голову, молодая тигрица принюхивалась, пытаясь понять, что ее так взволновало. Едва уловимый запах чего-то, до боли знакомого и родного, витал в пещере. Неслышно поднявшись, она начала искать источник запаха. Очень легкий запах, который так ее взбудоражил шел от… старой тигрицы!!! Та слышала, как ходила по пещере подруга ее сына и мать ее внуков, но не подавала вида. Только когда молодая тигрица стала осторожно обнюхивать ее, она молча подняла тяжелую лапу и придавила охотницу, уложив ее рядом с собой. Она ждала утра… Ждала с нетерпением и волнением… Рядом мирно посапывали ее внуки и неслышно лежала молодая тигрица. Она тоже ждала утра… Очень… Они умели ждать…
С восторженным визгом тигрята бросились навстречу вышедшему из-за скалы тигру и… внезапно остановились, увидев, как из-за скалы вышли еще два незнакомых тигра. Нервно подергивая полосатыми хвостами, они направились к пещере, вслед за старшим сыном старой тигрицы. Их взгляды были, как бы прикованы к молодой тигрице. Впереди шел старый, но еще сильный тигр, а вслед за ним мягкой походкой двигался молодой еще тигр в ослепительно — рыжей шкуре.
— Отец!!! — молодая тигрица стремглав бросилась навстречу гостям.
— Молодец! — тихо сказала старая тигрица сыну, усевшемуся рядом с ней, — Ты сделал это!
— А где ты был? А кто эти тигры? А почему ты меня с собой не взял? А они теперь здесь будут жить? — засыпал вопросами старшего брата тигренок.
— Это отец и брат нашей тигрицы, — ответила бабушка, — твой брат ходил их искать, потому что они тоже искали и ждали ее, как и мы твоего брата.
— А почему они сами не приходили? Они тоже думали, что она умерла? А они далеко живут? А мы к ним в гости пойдем? А у них есть маленькие тигрята? — не унимался тигренок.
— А вот ты сам у них и спроси, — улыбнулся старший брат, — Ты же здесь хозяин, поэтому иди, встречай гостей.
— А можно? А кто они мне? А как мне их называть? А можно я им покажу нашу пещеру? А можно с собой взять тигрят?
— Можно. Старший тигр тебе дядя, а младший… — тигр на секунду задумался, — можешь считать его своим новым братом…
— Правда? — тигренок даже подскочил от восторга, — Мама, это правда, что у меня теперь есть еще один брат? А мы с ним подружимся? А он тоже сильный и смелый?
— Правда — правда… — улыбнулась и мать, — Иди уж, проводи гостей. Будь вежливым хозяином.
Молодая тигрица ласково терлась об отца, вдыхая знакомый с детства, такой родной запах. Тигрята с любопытством разглядывали своего нового дядю и незнакомого дедушку. Они вытягивали шеи и принюхивались к незнакомому запаху гостей. Не решаясь подойти слишком близко. Мама всегда их учила осторожности, поэтому они не знали, как себя вести. Из затруднительного положения их вывел тигренок.
— Здравствуйте! Я — тигренок. Я здесь живу. Пойдемте, я вам покажу нашу пещеру и познакомлю с мамой. А вы далеко живете? А вы теперь здесь будете жить? А мы пойдем к вам в гости? А у вас есть маленькие тигрята? А мы теперь с тобой братья? — обратился он к молодому тигру, — А ты любишь ловить бабочек? А ты будешь со мной дружить? А с тигрятами? А с моим братом? А с мамой? А ты такой же сильный и смелый, как мой брат? А это твоя сестра? А почему вы ее не искали? А у тебя есть еще сестра? — тигренок вдруг осекся и растерянно почесал лапой за ухом. Он и сам не мог понять, почему задал последний вопрос.
Молодой тигр молча потрепал его лапой по загривку и добродушно сказал:
— Ладно, уж, показывай свои владения… Хозяин… Там и поговорим…

Морок только вертел головой, слушая болтовню сорок.
— Вот же семейка! — не переставал удивляться он, — Это надо же! Обежать все соседние леса, чтобы найти семью тигрицы! Даже мне это в голову не пришло! И старая тигрица, тоже хороша! Могла бы мне дать знать, что затеял ее сорванец. — Но, как ни старался он сердиться, довольная улыбка постоянно возвращалась на его лицо. Он по прежнему любил свой лес и его обитателей, поэтому был рад, что все так удачно получилось.
Старая тигрица шла лесом. Она давно знала где обитает Морок. Знала она и то, что лесовик не покажется, если не захочет. Хоть все деревья вокруг разнеси в щепки… И все-таки она надеялась, что ей удастся поговорить с хозяином леса. На то у нее были свои причины. Выйдя на поляну, она остановилась и осмотрелась. Хозяин не показывался, хотя ему уже наверняка доложили о старой тигрице вездесущие сороки. Тяжело вздохнув, тигрица улеглась посреди поляны. Она положила свою голову на передние лапы и замерла, решив ждать столько, сколько будет нужно…
У пещеры кипела работа. Тигрята полосатыми метеорами носились вокруг взрослых, пытаясь им в чем-то помочь, но только мешались, за что получали легкие подзатыльники. Из пещеры вытаскивался мусор и старые кости, одним словом, наводился порядок. Когда все лишнее было вынесено, то взрослые легли отдохнуть, лишь изредка порыкивая на неуемных малышей. Они ждали возвращения старой тигрицы…
— Ну? Что разлеглась? Не дают совершенно отдохнуть и спокойно погреться на солнышке… — Морок стоял рядом с тигрицей и продолжал ворчать, — Вот же семейка! Сами не знают покоя и другим не дают! Ну, что нужно?
— Здравствуй, Хозяин… — тигрица села перед лесовиком, — Я к тебе…
— Сам вижу, что ко мне, чего надо-то? Опять какие-нибудь глупости?
Не забыл, видно, старик, как много лет назад, случайно встретившись с ним в лесу, молодая еще тогда тигрица, попросила его сделать ее шкуру огненно-рыжей. Очень ей хотелось, чтобы соседский тигр обратил на нее свое внимание. .
— Да, нет. Просто мы всей семьей уходим в гости в соседний лес, откуда пришла молодая тигрица, возможно, что задержимся там надолго. Не все у них там в порядке, надо им помочь.
— Ну, а я-то при чем? — удивился Морок, — Что, дорогу вам показывать или как? Мне-то какое дело до ваших переездов?
Лукавил Морок… Было ему до этого дело… Жаль ему было расставаться с этой семейкой…
— Состарились мы с тобой уже, Хозяин. Тебе тепло и сухость нужны, а в дупле какая сухость? Перебирайся в нашу пещеру. Там уже и порядок навели, все тебя только и ждут…
— Да, ты… Да, ты… — Морок даже глаза выпучил, -Да ты вообще соображаешь, что говоришь? С каких это пор лесовики стали жить в пещерах? Весь наш род всегда жил в лесу, в дуплах… А ты — в пещере! На кой ляд мне ваша пещера? Что мне в ней делать? Ни на ветке посидеть, ни на поляне погреться, ни… — Морок даже ногой топнул от возмущения, — Тоже мне, старая! Да знаешь ли ты, сколько мне лет? Да, по сравнению со мной, ты даже не котенок! Так, недоразумение полосатое! Ишь ты, в пещеру! Что, пыль там глотать? И кто тебе сказал, что у меня в дупле сыро? Сухое у меня дупло! И всегда было сухое, да еще и мхом застелено! Сырость…
— Не сердись, Хозяин… — перебила его тигрица, — я хотела, как лучше, чтобы ты меньше болел… Ну, а что касается возраста, то нам с тобой уже нужно считать сколько лет впереди, а не позади… — тигрица грустно улыбнулась, — Мне осталось меньше…
От неожиданности Морок даже сел. Открыв рот, он силился что-то возразить, но не мог найти нужных слов. — — Вот же семейка! — только и смог он сказать.

Тигры уходили из леса… Морок с грустью смотрел им вслед и желал только одного — скорейшего их возвращения… Перед его глазами вставали картины прошлого… Вот тигрица, которая просит особую шкуру (как будто и так не красавица!)… Вот маленький нахаленок, оставшийся без своих полосок… Вот молодая тигрица, сумевшая сделать смельчаком маленького трусишку… Вот целый выводок любопытных носов… Да и гости… вроде бы… ничего… Вспомнилась ему и трепка, которую устроили волчьей стае молодые тигры… Да-а-а-а… Славно они им накостыляли тогда! До сих пор ни один, даже самый нахальный волк, не осмеливается и близко подходить к его лесу…
Морок повернулся и медленно пошел по лесу. Давно он уже не ходил вот так, не спеша, рассеянно осматривая свой лес и мимоходом поправляя, то покосившееся дерево, то еще какой-нибудь мелкий беспорядок.
— Права была старая тигрица, — думал он, — нужно считать сколько осталось, а не сколько прожито… Кто позаботится о лесе, когда меня не станет? Тигры и те ушли…

На новом месте, куда пришли тигры, действительно, было неуютно. Во время землетрясения обрушилась пещера, где погибла почти вся тигриная семья. Только старый тигр и его сын остались живы, потому что были в это время на охоте. Старший тигр был уже стар, а его сын слишком молод, чтобы защитить свой лес от непрошеных гостей. Именно поэтому, в округе появилась и обосновалась волчья стая — наши старые знакомые… Сейчас тигриная семья насчитывала только четверых, у новой пещеры вновь прибывших встретили тигрица с дочкой. Юная тигрица случайно встретилась молодому тигру во время охоты и с тех пор они всегда были вместе.
Молодой тигренок сунулся было к маленькой тигрице, пытаясь ее шутливо толкнуть, но тут же отскочил в сторону. Дама была настроена не совсем дружелюбно… На мордашке ощутимо горели следы ее острых коготков. Её старший брат только ухмыльнулся, наблюдая эту встречу.
На следующее утро четверо тигров отправились наводить порядок в окрестном лесу. В пещере остались лишь тигрята, бабушка и молодая мама. Здесь им волки были не страшны…
Серые тени мелькали то слева, то справа. Иногда они появлялись спереди или сзади, но не решались приближаться. Волчья стая выросла. Лес замер, ожидая исхода противостояния. Только белохвостые сороки, по обыкновению стрекоча, разносили новости по лесу.
Первым увел свое семейство старый вожак стаи… Он узнал тигра, который уже дважды устраивал ему основательную трепку и поэтому решил поискать более спокойные места. Благо, таких в соседних лесах еще хватало… Следом ушло еще несколько семей… Последними, после нескольких основательных "внушений", разбежались и наиболее задиристые и самоуверенные молодые волки. Лес облегченно вздохнул и осторожно зашевелился…
Бабушка рассказывала тигрятам про свой лес, о Мороке, который всегда заботился о нем и его жителях…
— Да… — мечтательно произнесла юная тигрица, — это, наверное, хорошо, когда у леса есть Хозяин… А вот у нашего леса нет, — грустно добавила она, — может быть поэтому все здесь и идет, как попало…
— Пожалуй, ты права, — ответила старая тигрица, — у всего должен быть Хозяин. Иначе некому следить за порядком. Каждый делает что хочет, а не то, что нужно. Тогда всем плохо…
— А где можно взять Хозяина? Где он живет? А давайте, я сбегаю за ним! Я быстро! А он добрый, да? — вмешался в разговор молодой тигренок.
— Хозяина найти нельзя. Никто не знает откуда они приходят.
— А можно, я сбегаю за нашим Хозяином и попрошу его прийти сюда? Как его найти?
— Наш Хозяин уже очень старый и скоро наш лес тоже останется без него.
— Но ты же сама говорила, что они живут очень долго! Никто даже не помнит сколько.
— Да, это так. Но всему, даже самому долгому, когда-нибудь приходит конец…
На какое-то время в пещере наступила тишина. Даже неугомонный тигренок притих. Каждый размышлял о своем.
Тигренок все-таки подружился со своей новой знакомой. Ну кто согласится долго оставаться в одиночестве, наблюдая за веселой возней своих сверстников? Через несколько дней они уже были друзьями… Тигренок был неистощим на проказы. Подружка изо всех сил старалась от него не отставать… Взрослые на них уже махнули лапами. Ну, в самом деле, попробуйте удержать воду, бьющую из родника! Никаких лап не хватит!
В один из дней, о чем-то пошептавшись в сторонке, наши проказники скрылись в лесу… Взрослые не особенно обеспокоились этим, потому что волков и след простыл, а больше тигрят никто в лесу не посмел бы обидеть. Шутнику не показалось бы мало! Две рыже-полосатые кошки ушли уже довольно далеко, когда тигренок вдруг замер. Впереди было что-то не совсем понятное. Небольшой зверек пытался освободиться из под придавившего его молодого деревца. Зверек тоже был полосатым! Только полоски у него были не как у тигрят поперек, а вдоль тела! Да и шерсть не такая рыжая… Но все равно… он был полосатый! Значит — тоже тигренок!!!
— Помогай! — крикнул тигренок подружке и нырнул под деревце. Ни секунды не задумываясь, та сделала то же самое. Втроем им удалось приподнять ствол деревца и освободить пленника.
— Спасибо! — поблагодарил тот, пытаясь привести в порядок свою испачканную шкуру.
— А ты кто? Ты тоже тигр? А почему у тебя шерсть не рыжая? А почему у тебя полоски вдоль спины, а не поперек? А где твой дом? А ты любишь играть? А ты умеешь охотиться? А у тебя есть братья и сестры? А они такие же, как ты?. .
— Я не тигр, а бурундук! — обиженно ответил новый знакомый, — Мы не охотимся. А играть я люблю! Хотите, я познакомлю вас с мамой?
— Хотим! — за обоих ответил тигренок, — Пошли быстрей!
У лесного ключа был дом бурундуков. Мама бурундука еще издали услышала шаги гостей, поэтому внимательно наблюдала, пока те подходили к ней. Ее слегка озадачило появление сына в сопровождении тигрят, но весь лес уже только о том и говорил, как новые тигры прогнали стаю волков. Поэтому она была достаточно спокойной.
— Мама! — бросился к ней сын, — Тигрята спасли меня из под упавшего дерева! Мы теперь друзья! Ты рада? Ты же сама говорила, что у нас теперь хорошие соседи!
— Да, говорила. — подтвердила мать, — С ними не стало этих серых разбойников и хулиганов, которые всем только мешали. — Она внимательно посмотрела на тигренка и сказала, — Ты сделал доброе дело и я хочу
отблагодарить тебя за это. Пойдем со мной. Она подвела его к ключу, который пробивался из под земли.
— Это не простой ключ. Раз в сто лет, всего три дня, вода из него обладает волшебной силой — возвращает молодость тем, кто всегда заботился о других. Сейчас как раз второй день, когда его вода целебна. Кому бы ты хотел помочь?
— А кому можно?
— Ты сделал одно доброе дело, значит и помочь можешь только кому-то одному.
— А если я сейчас еще добрые дела сделаю?
— Это не считается, потому что ты их будешь делать ради платы. За что-то. Это уже не будет, по настоящему, добрым делом.
— А можно я подумаю?
— Конечно, можно и даже нужно… Но только помни, что волшебной эта вода будет только до конца завтрашнего дня… До захода солнца.
Тигренок в растерянности вернулся к подружке и рассказал ей о волшебном ключе. Та тоже задумалась…
— Слушай! Придумала! — воскликнула она, — Ведь мы вдвоем спасали бурундучка?
— Да. Ну и что?
— А то! Значит я тоже могу кому-нибудь помочь! Значит мы можем помочь уже двоим!
— И правда! А кому?
— Давай я помогу твоей маме, а ты Хозяину своего леса!
— А почему не наоборот?
— Да как же ты не поймешь? — рассердилась тигрица, — Я твою маму знаю?
— Знаешь… — растерялся тигренок
— Ну вот, а Морока я не знаю. Да и он меня не знает! Зато знает тебя! Так?
— Ну так… Понял!!! — радостно подскочил тигренок, — Ты — умница!!! Бежим! Быстрее!
— Подожди… А как мы понесем воду?
Бурундучиха слышала весь разговор и только качала головой, как бы одобряя услышанное. Тигрята нравились ей все больше и больше… У них были добрые сердца…
— Я помогу вам, — сказала она и подала два пустых ореха.
— Но они же маленькие! — удивился тигренок.
— Это не имеет значения, достаточно и нескольких капель… Но только для одного…

Тигренок мчался не разбирая дороги в свой лес. Он должен успеть! Обязательно должен! До завтрашнего захода солнца! Мама говорила, что Морок хороший и добрый Хозяин леса, а без хозяина лесу и его жителям будет плохо! Он даже не заметил, как на полпути за ним увязались две серые тени. Это были отбившиеся от стаи волки. Молодые волки…
Сороки снова звали Морока… Снова что-то случилось! Да, с уходом тигров в лесу снова стало не все ладно…
Пушистый и гибкий рыже-полосатый комок летел стрелой. Следом за ним неслись два волка… До леса оставалось уже недалеко, когда они настигли тигренка… Клочьями полетела серая и рыжая шерсть… Тигренок отбивался только лапами и почему-то не пускал в ход зубы… Это озадачило Морока. Что-то было здесь не так… Он решил вмешаться. Благо, с парой хулиганов он был еще в состоянии справиться. Росшие на опушке леса деревья вдруг наклонились и своими ветвями отшвырнули обидчиков на несколько метров от тигренка, продолжая размахивать своими ветвями. Поджав хвосты, волки не смели даже шелохнуться. С таким они еще не встречались… А все непонятное и неизвестное, как правило, пугает.
Морок наклонился над израненным тигренком и задумчиво почесал голову. В пасти тигренка был… орех! Странно!!! Такого Морок еще не видел за свой долгий век… Чтобы тигр, даже маленький, не пускал в ход зубы из-за какого-то ореха? Нет, видимо, мир сошел с ума! Или сам Морок свихнулся и перестал что-либо понимать! В последнее не очень верилось… Этого тигренка он помнил. Это был младший сын старой тигрицы.
— Вот же семейка! — уже в который раз проворчал лесовик, — Все у них не как у зверей! Ну да ладно…
Протянув руки к тигренку, он прошептал несколько слов. Глаза тигренка открылись и посмотрели на лесовика. Пасть открылась и он с тихим восторгом прошептал:
— Хозяин!!! Я тебя нашел! Я успел!!! — орех выкатился у него из пасти и он тут же прижал его лапой. — Хозяин, это вода волшебного ключа, который возвращает молодость! Я принес ее для тебя! Выпей быстрее! Мама
говорила, что без тебя в нашем лесу будет плохо!
Морок помнил старую легенду о волшебном ключе, который раз в сто лет всего три дня дает воду, которая может вернуть молодость и силу тому, кто заботился о других. Что будет с тем, кто заботился только о себе… легенда ничего не говорила. Когда-то и он хотел найти этот ключ, но… не сумел. Да и как он мог узнать, достаточно ли заботился о других, чтобы пить эту воду… Теперь терять было нечего… Солнце клонилось к закату. Он знал, что сила ключа иссякает с заходом солнца на третий день. Он не знал, какой сегодня день… Часть воды вытекла из ореха при падении, но кое-что там все же осталось. Морок осмотрелся вокруг и… бросил орех… в рот. Хрустнула тонкая скорлупа. Солнце скрылось.

Старший брат собрался вернуться в свой лес для поиска непоседы. Маленькая тигрица уже успела уговорить старую тигрицу выпить воду из ореха, которую она благополучно принесла. Та сначала пыталась отдать этот подарок старому тигру, но тот наотрез отказался, заявив, что недостаточно заботился о других. Потом добавил, что он еще достаточно силен и без воды…
Морок не остался в долгу и раны тигренка затянулись прямо на глазах. Внешне лесовик ничуть не изменился, поэтому он не мог еще сказать ничего о действии воды…
— Мне надо к маме, а то она будет беспокоиться и плакать, как плакала о моем брате, — сказал тигренок, поднимаясь.
— Ну, что же, если надо… Тогда беги… И привет передай. — Морок улыбнулся, — Не страшно
возвращаться?
— Немного страшно… — признался тигренок, но я не хочу быть трусом. Я хочу быть смелым. Как мой брат… -добавил он.
Лесовик усмехнулся. Он-то помнил каким трусишкой был его брат… Раньше…
Тигренок уже подбегал к дому бурундуков, когда заметил погоню. Очень хотелось пить… Поэтому он бросился к ключу и жадно припал к воде… Преследователи вышли из-за кустов. Это были те же самые волки, которые гнались за ним. Их глаза были полны жаждой мести. К этому тигренку и ко все остальным тиграм на свете. Тигренок поднял голову и рыкнул. Так, как делал его брат. Получилось потише, но очень похоже. Волки растерянно переглянулись. Еще не бывало такого, чтобы после таких ран противник долго сопротивлялся, а этот… как будто и не было ничего несколько часов назад! Следы же когтей тигренка очень даже давали себя знать… Было о чем задуматься… Они скрылись в кустах, но далеко не стали уходить. Ждать и догонять они умели…
Бурундучиха вышла из дома и подошла к тигренку.
— Что же ты наделал, несмышленыш? — с сожалением спросила она, — Зачем ты пил воду из волшебного ключа?
— Я очень хотел пить, — растерялся тигренок, — А что?
— Ты донес воду своему Хозяину леса?
— Да! Он выпил ее и спас меня от волков. А потом вылечил меня. Быстро — быстро! А волки снова пошли за мной. Но я на них зарычал, как мой брат и они убежали! — похвастался он.
— Но ты же теперь станешь маленьким! — воскликнула бурундучиха.
— Почему?
— Ты же сделал еще одно доброе дело! И сам напился из волшебного ключа. То есть, ты сам себе пожелал стать моложе!
— А что теперь делать? А мама меня узнает, если я стану совсем маленьким? А брат?
— Я не знаю, что теперь нужно делать… Думаю, что надо проводить тебя к маме… Пока ты не стал совсем маленьким. Пошли… Тебя уже, наверное, ищут…
Волки стояли посреди тропы и ждали. Бурундучиха не знала, что делать. Волки были сильнее нее, даже раненые… Бросить тигренка она не решалась, а помочь ничем не могла. Тигренок не стал меньше, но это могло произойти в любую минуту… Тогда его могло спасти лишь чудо… За себя она не боялась. Любое дерево делало ее недосягаемой, ведь волки не могут лазать по деревьям…
Тигренок молча смотрел на так надоевших ему врагов. Тихая ярость закипала у него внутри, вытесняя остатки страха. Он был зол на них и за себя и за добрую бурундучиху. Вспомнился рассказ брата о том, как он, маленьким тигренком заступился за незнакомую маленькую тигрицу. Тогда тоже было два волка! Правда сейчас нужно было заступиться не за тигрицу, но… бурундучиха была тоже маленькая, даже меньше тигренка… Он медленно двинулся в сторону волков. Не ожидавшие от него этого серые бродяги даже попятились, настолько уверенный и неустрашимый вид был у тигренка. Но кусты за ними неожиданно сомкнулись и не дали им отступить. Тигренок зарычал. Послышался ответный рык и между опешившими волками и тигренком выросла фигура взрослого тигра… Старшего брата! Кусты сомкнулись плотной стеной вокруг волков, не давая возможности сбежать…

Помолодевший Морок носился по лесу. Он наводил порядок в своем, изрядно запущенном в последние годы, хозяйстве. Сил было столько, что он мог бы повыдергать и заново посадить весь свой лес. Это было приятно! Была и еще одна приятная весть. Сороки принесли новость, что в одном из соседних лесов появился молодой Хозяин! Кажется в том, куда ушли его тигры… Воспоминания о тиграх всколыхнули его душу.
— Вот же семейка! — добродушно хмыкнул он, а потом добавил, — Надо бы познакомиться и с новым соседом… Будет к кому в гости ходить. Да и мало ли…
Тигр, тигрица и их малыши возвращались в свой лес. Помолодевшая старая тигрица с младшим сыном остались на новом месте. Были на то свои причины…
— Ну вот и мои тигры вернулись! — тихо радовался Морок, — Теперь и к соседу в гости можно наведаться… Пора уж и познакомиться…

Бурундучиха хлопотала по хозяйству, когда перед ней появился Морок.
— Здравствуй, хранительница ключа.
— А ты кто такой и откуда знаешь меня? — удивилась она.
— Я — Морок. Хозяин соседнего леса. Говорят, что ты знаешь молодого Хозяина вашего леса…
— А зачем он тебе?
— Как это зачем? Познакомиться хочу. Он же тоже лесовик. Как и я…
— Ну что же, посиди, подожди… — хозяйка лукаво улыбнулась, — скоро он придет сюда, сами ждем его… Обещался…
За спиной бурундучихи неслышно раздвинулись кусты и выглянули две лукавые черно-рыжие мордашки. Тигренок подкрался сзади к бурундучихе и, шаля, осторожно тронул ее сзади лапой. Та так и подскочила от неожиданности, чем вызвала явное удовольствие шкодливой парочки. Да и Морок чуть заметно улыбнулся.
— Ну и шуточки у тебя, Хозяин!!! — переводя дыхание, махнула лапой бурундучиха,
— Хозяин?! — Морок едва не свалился с ветки, на которой сидел. — Это что? Он и есть новый Хозяин?
— Да! Вода волшебного источника сделала его таким! — бурундучиха явно наслаждалась замешательством старого лесовика. Сюрприз удался!
Несколько минут Морок сидел неподвижно, переваривая новость. Потом озадаченно повертел головой,
— Вот же семейка!. .

.




Похожие сказки: